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迫近现实的太空采矿,是否触碰国际法边界?

时间: 2017年11月21日 | 作者: Jesse Dunietz | 来源: 未知
随着小行星采矿距离现实越来越近,各国正考虑更新《外层空间条约》的相关条款。

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1967年10月10日,《外层空间条约》(Outer Space Treaty,OST)正式生效,距今已经50年了。《外层空间条约》规定,太空“属于全人类”,禁止近100个缔约国殖民外星天体或在外星天体上开展军事活动。但现在,随着小行星采矿越来越逼近现实,相关条款正考虑进行更新——在该条约签订之初难以想象的可能性如今却几近实现。

 

有两家公司——美国加利福尼亚州的深空工业公司(Deep Space Industries)和华盛顿州的行星资源公司(Planetary Resources),正积极致力于从小行星上获取资源。它们的目标是从小行星上获取水、火箭燃料和建筑材料等深空必需品,因为这些东西从地球运过去成本太高了。两家公司都已在今年年初测试了低地球轨道技术,并且雄心勃勃地表示,将在2020年底前发射小行星探测飞船,在21世纪20年代后期全面开展采矿作业。

 

深空工业公司首席注册新宝GG家约翰·刘易斯(John Lewis)说,最易获得的资源是水。水是维持生命的必需物质,同时也可电解为氢气和氧气,用作燃料。在一些小行星中,水的质量占到了总质量的10%,它们就像地球岩石中常见的闪闪发光的云母一样,被锁在矿物中——不过在太阳的加热下,这些水会同氮气或含硫化合物等挥发物一起蒸发。此外,利用改进的陆地采矿技术还能从小行星获得铁矿。

 

不过,无论最后想获得哪种资源,这些公司都必须先从小行星上取得原材料。俄罗斯、巴西、比利时等国认为,这种行为是违背《外层空间条约》的。条约虽然没有明确禁止采矿,但其中有一条关键条款禁止“国家占有”外星天体。美国内布拉斯加大学林肯分校(University of Nebraska–Lincoln)的空间法教授弗兰斯·冯·德·邓克(Frans von der Dunk)说,该条款无疑适用于小行星采矿,但条约在这方面并没有给出明确的指导性规定。

 

作为小行星采矿的支持者,冯·德·邓克表示,这条禁令可类比于对公海的“全球共享”规定:没有国家可以殖民大西洋,但任何人都能捕捞里面的鱼。“行星资源”公司首席法律顾问布赖恩·以色列(Brian Israel)和其他人也认为,使用采自小行星的材料不算是占有。

 

一些政府已经接受了这种“宽松”的解释。数十年来,美国国务院一直坚持,《外层空间条约》是允许商业开采的。2015年,美国政府更进一步,时任总统奥巴马签署了一项法律,承认美国公民对小行星衍生资源的财产权,并批准了一项采矿许可证计划。有意成为全球太空采矿枢纽的卢森堡最近也通过了一项类似的法律。布赖恩·以色列认为,建立国家许可证制度,相当于从法律上满足了《外层空间条约》的要求,即各国政府需保证本国公民遵守条约内容。

 

不过,不是每个人都这么乐观。《空间法杂志》(Journal of Space Law)名誉主编乔安妮·加布雷诺维奇(Joanne Gabrynowicz)指出,允许开采南极等其他国际公共区域的指南,包含的条约内容要详细得多。冯·德·邓克表示,如果没有类似的说明,单方面空间采矿的反对者就会宣称,“因为外太空属于每个人,那里的资源也属于每个人。”因此,各国必须在私人企业开采之前就“国际授权机构和国际利益共享”达成协议。加布雷诺维奇补充道,发展中国家尤其同意这一点,因为它们担心富国侵略他国、夺取资源的那段历史会再次上演。

 

2016年,“联合发射联盟”(United Launch Alliance)公司发射的阿特拉斯V型火箭载着NASA的OSIRIS-REx航天器从佛罗里达州卡纳维拉尔角升空。

 

但是,要构建新的国际框架并非易事。《月球协定》(Moon Agreement)是较早尝试规定资源使用的条约,但因为切身利益相关问题,至今没有被任何航天大国承认。对于构建新的国际框架,世界各国似乎也缺乏兴趣。冯·德·邓克希望,未来几年中,“其他国家能或多或少地与美国的态度保持一致”。但斯坦福大学的研究工程师李歷(Nicolas Lee)预测,在“一家公司真的出发做点事情”之前,什么都不会发生。

 

不过,那一天有可能会更早到来。林迪·埃尔金斯–唐东(Lindy Elkins-Tanton)是美国航空航天局(NASA)即将开展的“普赛克”(Psyche,一颗几乎完全由金属铁和镍组成的小行星)探索任务的首席注册新宝GG家,他说目前所有环绕小行星的技术已经准备就绪,就差着陆了。NASA的OSIRIS-REx航天器已奔赴一颗富含水分的名为“贝努”(Bennu)的小行星,计划采集小行星样本带回地球以供注册新宝GG研究。OSIRIS-REx的首席注册新宝GG家但丁·劳雷塔(Dante Lauretta)已和行星资源公司磋商过,他相信几乎所有任务中使用的技术都能商业化。并且,私人航天业的蓬勃发展,会使太空任务的成本急剧下降。

 

要从初期探索过渡到全面开采,仍有许多工作要做。劳雷塔把现阶段比作“踢几脚石头看金块在哪”,并承认在太空处理原料的技术尚未成熟。不过李歷相信,迟早会有人进行太空采矿作业。当太空采矿成为现实,公司和监管机构就必须在诸多利益间达成平衡。埃尔金斯-唐东说:“过去,探险并不总是件好事,但现在,我们有机会做得更好。”

 

撰文杰西·杜尼兹(Jesse Dunietz)

翻译颜磊


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